Luxe reizen

Unlocking France: A Barge Cruise langs het Canal du Midi

Aan boord van de Athos rolt het schilderachtige landschap van de Franse Languedoc als een nooit eindigende schilderij van Bob Ross. Met zijn tienen op het dek van dit pleziervaartuig eindigen we onze lunch terwijl we langs het Canal du Midi varen, door het wijngaardrijke landschap van het zuidelijke platteland. Het schip volgt het slingerpad van het kanaal onder stenen bruggen en boomtoppen.

De Athos is mijn hotel en schip tijdens deze eind september reis langs het Canal du Midi. Dertig meter lang en bekroond met een grote eettafel en tien fietsen op een lang plat dek omzoomd met bloembakken, het is het grootste kanaal aan de gracht. Er is plaats genoeg voor twaalf gasten plus een groep van vijf personen, waaronder onze kapitein, een gids, twee gastvrouwen en een chef-kok. Af en toe komt de hond van de kapitein ons aan boord, wachtend op eekhoorns op de boeg van het schip.

Terwijl anderen bootjes en huurboten doorgeven, wisselen we luie golven en beleefde glimlachen uit. Aan weerszijden van het kanaal fietsen we zonder moeite door. Op het kanaal is het niet nodig om te haasten. Iedereen, behalve enkele fietsers, is voor hetzelfde gekomen - om de kunst van het langzaam bewegen te perfectioneren. Welkom bij Barge Cruising.

Klik op de afbeelding hieronder om de interactieve versie van dit verhaal te bekijken.

 Wat is een Barge Cruise?

Jamie Ditaranto

Hoewel oorspronkelijk gebouwd om gewassen en goederen te vervoeren tussen steden die niet aan land grenzen, worden Europese kanaalsystemen tegenwoordig het meest gebruikt voor toerisme. Het nemen van de kanaalroute door landelijke valleien is een langzaam en stabiele manier om kennis te maken met het platteland. Locals kiezen er vaak voor om hun eigen boten te huren en rijden, maar voor degenen die liever iemand anders laten rijden, is varen op een boot een ideale keuze.

Het concept van een binnenschipcruise - waarin vrijetijdszoekers een vergeten waterweg doorsneden op een boot-draaide-hotel - begon in de jaren zestig als een goedkope manier om het Franse platteland te zien. De binnenschepen stonden destijds ver af van de luxe drijvende hotels die ze nu zijn. Passagiers sliepen in stapelbedden, de chef-kok serveerde eten via een luik in de muur en toiletten spoelen was niet gegarandeerd. Toch werd het een zeer populaire manier van reizen, die zich verspreidde over kanalen in het vasteland van Europa en zelfs tot in het noorden van Schotland en Ierland.

Tegenwoordig is varen op een boot veel luxueuzer, maar minder bekend geworden. Ver van de radar van de meeste bucketlist-gemotiveerde reizigers omarmen bootvaarders het platteland en kiezen ze voor landelijke steden en kleine dorpjes in plaats van grote steden en beroemde bezienswaardigheden. Ik heb een week lang over het Canal du Midi gereisd en in die hele tijd heb ik maar een kilometer of zestig gereisd. Als ik in een auto zou zijn, zou het slechts een uur hebben geduurd om dezelfde afstand af te leggen.

Tijdens onze week langs het Canal du Midi, omvatte de route bezoeken aan middeleeuwse steden, lokale markten en zelfs een proeverij bij een lokale olijfoliepers. Elke dag bracht een nieuwe plek om te bezoeken, zoals Matthieu, onze charismatische gids, de gelaagde geschiedenis van de regio beschreef - van de Romeinse legioenen tot de middeleeuwse kruisvaarders.

Jamie Ditaranto

Het meest historische kanaal van Frankrijk, het Canal du Midi, werd gebouwd tijdens het tijdperk van Versailles onder Lodewijk XIV door Pierre-Paul Riquet, een belastinginner in de regio Languedoc. Een symbool van Frans prestige dat was ontworpen om de stad Toulouse met de Middellandse Zee te verbinden, het kanaal werd gebouwd door 12.000 arbeiders met niets anders dan schoppen. Het duurde veertien jaar om het 150-mijl lange kanaal te graven, algemeen erkend als een wonder van 17th eeuw engineering.

Tijdens onze excursies deelde Matthieu de verhalen over de regio en de steden die langs het kanaal gedijden. We verkenden Carcassonne, een middeleeuws fort met Romeinse oorsprong; Narbonne, beroemd om zijn overdekte markt; en Marseillan, de distilleerderij aan het strand van Noilly-Prat, een van 's werelds bekendste merken vermout. Deze excursies waren soms op loopafstand van het kanaal en andere tijden vereisten de assistentie van de busjes van het schip, die tijdens de cruise het schip langs de kanaalroute in de schaduw stelde.

Een van de hoogtepunten van het reizen langs het Canal du Midi is reizen door de sluizen, de mechanische apparaten die worden gebruikt om boten langs het kanaal omhoog en omlaag te brengen wanneer er een verschuiving in hoogte is. De eerste sloten die we passeerden, waren de beroemdste: de Fonserannes Locks of, zoals ze vaak worden genoemd, 'de trap van de sloten'. Een reeks van zes ovaalvormige sloten, de trap overspant bijna duizend voet en is zo historisch als het kanaal. Sinds de oorspronkelijke constructie, afgezien van de mechanische poorten die door de Duitsers tijdens de Tweede Wereldoorlog zijn geïnstalleerd, vrijwel ongewijzigd, zijn de Fonserannes-sluizen een plaatselijk herkenningspunt. Omwonenden die de sluis bezoeken tijdens een middagwandeling, stopten allemaal om naar de Athos te kijken, de grootste boot aan de gracht, past nauwelijks in elk slot. Terwijl we de trap van de sluizen doorkruisten terwijl we onze lunch aan dek aten, gaf onze gids Matthieu het proces stapsgewijs door aan ons, in geanimeerd Frans onderhandelen met de sluiswachter, die de poorten bediende tijdens onze reis, en de kapitein, die Fijn genavigeerd de boot tussen de sluizen. Ik was gefixeerd door de mechanische vindingrijkheid van de poorten en maakte na het ervaren van de Fonserannes Locks een punt om altijd aan dek te zijn toen we de sluizen van het kanaal passeerden.

Jamie Ditaranto

Op de laatste dag van de cruise ontstond de Athos aan de Etang de Thau, een uitgestrekt meer gelegen tussen het kanaal en de Middellandse Zee nabij de stad Sete. Omgeven door kleine dorpjes en oesterboerderijen, aten we onze laatste lunch op drift in het op één na grootste meer van Frankrijk. Onze gastvrouw vult onze bril mee Mire L'Etang, een wijn met een naam die vertaalt naar "in het zicht van de vijver." Trouw aan mijn wijn, waar ik ook mijn hoofd draaide, was ik in zicht van de vijver.

Het maken van een cruise op een cruiseschip is misschien wel een van de langzaamste manieren om je te verplaatsen, maar het Canal du Midi is een bestemming die je het beste kunt waarderen als je deze in slow motion observeert. Wat ik me het meest zal herinneren, is het platteland voorbij zien komen; niet in een waas, maar in levendig detail, bijna alsof het een van die dromen is die je hebt als je half wakker bent, het soort dat je krijgt als je in slaap valt in de zon.

Jamie Ditaranto bezocht het Canal du Midi aan boord van de Athos met dank aan Barge Lady Cruises. Volg haar op Instagram op @jamieditaranto.

Bekijk de video: Unlocking the Canal du Midi (Januari- 2020).